Польша времен Ягеллонов (1385-1572) или от Унии к Унии
Демократия по-польски!
После смерти Сигизмунда Августа в Польше установился период безкоролевья. В это время страной управляет Сейм (собрание дворян — Парламент), который и утверждает процедуру выборов нового монарха. Теперь король выбирался свободным голосованием всей шляхтой! Невиданное, надо сказать, дело для XVI века. Именно здесь рождается польская традиция выборного короля! А выбранному в 1574 г. на польский престол французскому князю Генриху Валуа шляхта первым делом вручила pacta conventa, т.е. обязательства которые тот принимал в отношении шляхты.
Кроме видимых преимуществ такого положения вещей были и свои недостатки. В частности за следующие пару столетий на польском троне сидели представители французской, венгерской, саксонской, шведской династий и собственно поляки.
 Вопреки устоявшемуся мнению
 Во времена первой Речи Посполитой страна стала одним из самых влиятельных государств в Европе с весьма демократичным (демократичным по меркам XVI века) государственным устройством: шляхта имела весьма широкие права и, в отличие от многих других монархий Европы, польский король был вынужден прислушиваться к мнению шляхты и магнатов.
Польша – вообще становиться одним из самых удобных для жизни стран континента. Вопреки распространенному в наших учебниках истории мнению, первая Речь Посполитая – одно из самых (если не самое) религиозно терпимое государство своего времени. Образ жестоких поляков-католиков, терзающих православный люд, сформировался в российской историографии с конца XIX века.
На самом деле достаточно понаблюдать за переходами из католицизма в православие и протестантизм (и в обратном направлении) шляхты и магнатов, чтобы понять, что для этого времени в Польше – это было делом весьма привычным. Хотя, конечно, позиции католиков и были наиболее сильными при дворе и на землях Короны. Но не следует забывать, что большая часть огромных территорий первой Речи Посполитой была заселена православными, и не в интересах столицы было портить отношения с большей частью своих подданных.
Религиозный вопрос стал особо острым только в ходе восстаний под предводительством Богдана Хмельницкого (середина XVII века) да и то далеко не с самого начала, когда во главе угла стояли экономические и политические требования.
В качестве последнего аргумента в пользу терпимости Речи Посполитой можно сказать, что после еврейских погромов в Европе, евреи неоднократно находили себе пристанище именно в Речи Посполитой, чувствуя здесь определенную свободу. От этого выигрывали все: у евреев были все условия для более-менее спокойной жизни, а государство получало экономический рост.
 Достижения первой Речи Посполитой
 Именно во времена первой Речи Посполитой Польша пережила, пожалуй, самые яркие страницы своей истории. Кроме очевидных политических, экономических и военных успехов, Польша снискала себе и славу центра науки и искусства. Основатели династии Ягеллонов подарили не только Польше, но и всей Европе университет в Кракове, который и по сей день носит имя Ягайла. А их потомки неповторимые архитектурные ансамбли Кракова, Варшавы, храмы Познани и очарование Торуня. Позже во времена Разделов Польши только память о славе первой Речи Посполитой позволила полякам сохранить чувство единства и продолжать борьбу за воскрешении Польши в 1830, в 1863, в 1918…