Много было в истории Польши неприятелей, врагов и соперников, однако некоторые из них занимают отдельное место в польской истории. В позднее средневековье, пожалуй, главным противником Польши были рыцари-крестоносцы, образовавшие свое мощное государство на южном побережье Балтийского моря. Немало бед и горя польским землям принесли крестоносцы, зато и оставили после себя в северной Польше замки, среди которых и одна из ярчайших жемчужин Польши – замок Мальборк — некогда главная резиденция и столица могущественного ордена. Кто они эти грозные крестоносцы и откуда они взялись у польских границ?
Всем известны крестовые походы XI-XII веков, которые снаряжались европейцами для того, чтобы отвоевать христианские святыни на Святой земле у сарацин (арабов). В результате этих военных походов под религиозными знаменами образовалось несколько монашеско-рыцарских орденов, члены которых давали религиозные обеты, суть которых заключалась в вооруженной борьбе за веру христианскую. Среди самых известных орденов были Иоаниты (храмовники), Тамплиеры и наши герои – Госпитальеры, которые также известны, как Немецкий орден. Изначально на Святой Земле своей задачей госпитальеры видели обеспечение медицинской помощью крестоносцев, они занимались организацией госпиталей, в которых лечили как раненых в боях, так и просто больных, коих после столь длительных путешествий было в достатке. Поскольку выполнение подобных функций в тех условиях без меча на поясе было невозможным, то параллельно своей основной функцией госпитальеры не забывали и вырезать мусульман да принимать участие в битвах.
Короче говоря, герои нашего сегодняшнего повествования были в военном деле не менее мастеровиты, чем во врачевании и молитве, а почти наверняка даже более. Это кстати им потом пригодилось дома. После того, как религиозный пыл в Европе поутих и Святую землю оставили в покое, рыцари вернулись в Европу. Тут и встал вопрос, чем заняться далее.
Следует сказать, что к этому времени не много оставалось в Европе не христианизированных еще стран и народов, среди них оказались и обитавшие на своей исконной территории прусы (позже вымерли и ассимилировались) и литовцы. Христианизацией пруссов наши крестоносцы и занялись. А по богатому ближневосточному опыту они отлично понимали, что крестом и мечом обычно удается добиться куда лучших результатов в деле обращения в христианство нежели просто крестом.

Zdjęcia z polskiego filmu «Krzyżacy» (reż. Aleksander Ford, 1960)

Надобно сказать, что эти самые пруссы имели неосторожность время от времени нападать на польские земли. Было так до тех пор, пока одному мазовецкому князю, а именно Конраду Мазовецкого в 1226 году не пришла в светлую голову «отличная» мысль. Наш князь пригласил в свои земли рыцарский орден крестоносцев, пожаловав им за военную службу в лен «землю хелмскую». За это крестоносцы обязались оборонять северные рубежи владений князя, не забывая нападать на пруссов и обращать их в христианство. Более того, Папа Римский Григорий IX и император Священной Римской Империи Германской Нации позволили крестоносцам основать свое княжество, на землях завоеванных у пруссов. А сама война против язычников была названа новым Крестовым походом. Все это начало притягивать в новое княжество, которое поначалу было формально частью Священной Римской Империи, множество авантюристов на войну и колонистов на вновь завоеванные земли. Таким образом, государство крестоносцев весьма быстро начало набирать военную, экономическую и политическую мощь. И все бы ничего, пока в XIII веке отношения Польши и нового соседа складывались отлично, но в XIV веке они испортились (после того как крестоносцы отобрали у Польши Поморье) и почти 100 лет Польша вела борьбу с почти собственоручно созданным мощным противником. Борьба эта протекала с переменным успехом, пока не дошло дело до битвы под Грюнвальдом, ради которой мы и затеяли этот разговор.